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EN UN DÍA COMO HOY
Del año 1879 se produce el Cañoneo de Antofagasta por parte del monitor "Huáscar", durante la Guerra del Pacífico. El primer combate naval de Antofagasta o Bombardeo de Antofagasta, fue uno de los enfrentamientos de la Guerra del Pacífico, y el primer bombardeo naval nocturno de la guerra. Este combate se dio durante la primera correría del blindado peruano "Huáscar". El "Huáscar" había zarpado de Iquique el 24 de mayo a las 5:30 a. m. a cumplir operaciones de hostigamiento contra las fuerzas chilenas que ocupaban Antofagasta. El 22 de mayo arribaron a Antofagasta los transportes "Huanay", "Itata", "Rímac" y "Valdivia", los 3 primeros arrendados a la CSAV y el último, un vapor que estaba apontonado por su mal estado. El 23 se inició el desembarco, que se terminó el 24. Este último día, el general de división Justo Arteaga, Comandante en Jefe del Ejército del Norte, envío a Tocopilla al transporte "Itata" para remolcar a la goleta "Covadonga" a Antofagasta, pero ese mismo día, la "Covadonga" navegó a Cobija y de ahí siguió a Antofagasta. Entonces, el 25 Arteaga ordenó al "Rímac" buscar y remolcar a la "Covadonga", realizándolo y fondeando en Antofagasta a las 5 pm de ese mismo día. Poco después llegó el "Itata", que evadió la persecución del "Huáscar". El "Huáscar", a las 6:45 am del 25 de mayo, avistó un vapor que venía del sur, al que persiguió por 4 horas sin lograr darle alcance. Llega a Mejillones a las 3 p. m. y se entera del desembarco de tropas en Antofagasta el 23 y que el vapor al que estuvo persiguiendo era el "Itata". El "Huáscar" venía navegando desde Mejillones cuando a las 8:30 a. m. del 26 de mayo, a la altura de Antofagasta, avistó al "Rímac", persiguiéndolo hasta las 10:30 a. m., cuando el capitán Miguel Grau determinó que no podía alcanzarlo debido a la mayor velocidad del vapor chileno, ordenando regresar a Antofagasta. A las 12:30 p. m., el "Huáscar" avistó al "Itata", que huyó al norte y al que dio caza por 2 horas sin alcanzarlo también, tiempo en el cual, el "Huáscar" hizo 3 disparos y desde tierra se le hicieron 2 disparos al buque peruano. El "Huáscar" regresó a Antofagasta a las 5 p. m. y efectuó reconocimiento del puerto por media hora. La "Covadonga" estaba fodeada en la poza, lugar resguardado de las rompientes y pegado a la playa, donde podía ser defendida por la artillería e infantería en tierra y oculta tras los buques mercantes. El general Arteaga movió a sus tropas, para no exponer inútilmente a los fuegos del blindado peruano, a Carmen Alto, dejando en la playa sólo una pequeña guarnición de infantería y dos baterías reunidas Krupp con el fin de oponerse a desembarcos posibles de la guarnición del buque peruano y proteger la máquina condensadora de agua, cuya destrucción habría puesto a la población y al Ejército en los mayores apuros. Arteaga dio la orden de no disparar mientras el "Huáscar" no disparara sobre la "Covadonga". A las 5:15 p. m., estando el "Huáscar" a 1.945 yardas de las baterías, Grau ordenó abrir fuego contra las altas chimeneas de las máquinas condensadoras de agua, fabrica de salitre y fuerte del norte. Se inició un combate entre las batería de tierra y la "Covadonga" contra el "Huáscar", que duró hasta las 7:15 p. m. El "Huáscar" disparó 16 tiros con sus cañones de a 300 libras y 8 con los de a 40 libras, mientras las baterías de tierra y la "Covadonga" hicieron más de 80 disparos y las baterías de campaña del ejército, de 120 a 180. El fuerte norte fue callado y desmontado de diez disparos y el fuerte sur de ocho. El "Huáscar" dio por terminado el combate cuando el duelo de artillería se apagó: veinte minutos esperó Grau la respuesta de su último disparo. El capitán Grau comentó en su parte: "hubiese podido continuar, desde que él sido provocado, pero la consideración de lastimar intereses neutrales y de que este ataque se dirigía contra los pobladores indefensos, aunque no me corresponde la responsabilidad de los resultados, me decidieron a no emprenderlo". El general Arteaga, hizo en una carta a su hijo, el comentario siguiente sobre el combate: "El ataque de este buque, sino a incendiado ni derramado sangre ha trastornado i paralizado toda operación, i héchonos gastar más de dos mil pesos para poner a salvo víveres i demás objetos que podía destruir el incendio. Las tropas las hice salir a las quebradas temiendo cayese alguna bomba en sus cuarteles. El Estado Mayor conmigo estuvieron en las baterías, cuyos fuegos si no hicieron mucho mal al Huáscar lo hicieron permanecer a respetable distancia. La población huyo en su totalidad i la escasez de agua fue lamentable. En la noche, el "Huáscar" estuvo en altamar, regresando al puerto el 27. Al mediodía arrió dos botes para el rastreo del cable submarino que conectaba a Caldera y Valparaíso con Antofagasta, dándose el corte a las 4:30 p. m., sin ser molestado desde tierra. A las 5 p. m., el "Huáscar" avistó al vapor "Ayacucho" de la Pacific Steam Navigation Company, que estaba en ruta del Callao a Valparaíso. Ahí obtuvo la información de la presencia de la escuadra chilena en Pisagua el 26, por lo que Grau decidió regresar al Callao, zarpando a las 8:45 p. m. Victoria peruana, los peruanos si lograron cortar el cable telegráfico submarino, dejando a Antofagasta incomunicada con Chile, pues el cable lo comunicaba con Caldera y Valparaíso. Sin embargo, Grau no considero pertinente destruir la máquina condensadora de agua para no matar de sed a los Antofagastinos. Grau tampoco cañoneó a la "Covadonga", aunque el buque chileno no era objetivo del "Huáscar". Murieron 100 soldados chilenos en tierra. Según carta del General Arteaga a su hijo, no hubo perdidas humanas que lamentar, aunque si se logró detener las operaciones. Las defensas de Antofagasta estaban compuestas por 3 baterías ubicadas al norte, centro y sur del puerto. Cada una contaba con un cañón Armstrong de 150 lbs. La máquina condensadora estaba protegida por una plancha de fierro y por 9 cañones Krupp que pertenecían al ejército, 4 de calibre 7,85 cm L/25 y 5 de 6 cm L/21. El general Justo José Arteaga Cuevas (Santiago, 10 de abril de 1805-ibídem, 9 de julio de 1882), fue un militar chileno que alcanzó el grado de general de División y que fue nombrado comandante en Jefe en Campaña del 8 de abril al 18 de julio de 1879. Nació en Santiago en 1805. Fue hijo de Domingo Arteaga Rojas, quien posteriormente fue teniente coronel de Ejército, y de Ana Josefa de la Cuevas. Su padre, que fue gran amigo y edecán del libertador Bernardo O'Higgins, cuando apenas tenía 9 años lo hizo ingresar al Ejército con el grado de cadete. Sin embargo su carrera militar fue suspendida por el triunfo realista en la Batalla de Rancagua, dando como resultado el regreso del sistema colonial, comenzando así la Reconquista. Durante el periodo denominados Patria Vieja terminó su formación juvenil y en 1819 fue ascendido al grado de subteniente del Regimiento "Granaderos de la Guardia de Honor". Esta unidad era la encargada de escoltar al director supremo. En 1820 fue ascendido al grado de teniente segundo y al año siguiente, a teniente primero. En 1874 ascendió a General de División y el 8 de abril de 1879 fue nombrado General en Jefe del Ejército en Campaña durante la Guerra del Pacífico. Tuvo una destacada carrera militar participando en grandes batallas y fue nombrado Comandante en Jefe en Campaña en medio de la Guerra del Pacífico. Su nombramiento al mando del Ejército fue acompañado por las designaciones de Comandante General de Infantería y Caballería. Falleció en Santiago el 9 de julio de 1882. Extractado de Wikipedia. En las infografías: uno de los cañones que defendían Antofagasta, y el general Arteaga.


[Volver]   Fecha :  26/MAY/2016