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EN UN DÍA COMO HOY
En el año 1891, durante la Guerra Civil del 91, se produce el ataque con torpedos de los cazatorpederos "Almirante Condell" y "Almirante Lynch" el blindado "Blanco" en Caldera, produciéndose el primer hundimiento de un buque por un torpedo autopropulsado en la historia naval mundial. La Guerra civil de 1891, también conocida como Revolución de 1891, fue un conflicto armado ocurrido en Chile entre partidarios del Congreso Nacional (los Congresistas) contra los del presidente de la República José Manuel Balmaceda (los balmacedistas). Tras una serie de disputas entre los Poderes Ejecutivo y Legislativo, la discusión sobre el presupuesto fiscal de 1891 generó finalmente el estallido del conflicto interno. Mientras las fuerzas del Ejército de Chile se dividieron, apoyando a ambos bandos, la Armada se unió a los congresistas. Desde Iquique y con apoyo de material británico, los revolucionarios iniciaron una serie de campañas con el fin de derrocar a Balmaceda, quien estableció una férrea opresión sobre sus opositores. De los buques que se construían en Francia, Balmaceda solo pudo recibir las torpederas "Almirante Lynch" y "Almirante Condell"; sin embargo, el poderío marítimo de la junta de Iquique no disminuyó por esta pérdida, pues conservaba los blindados. El Presidente José Manuel Balmaceda Fernández en conocimiento que la Escuadra se dirigía a Caldera, había despachado hacia el norte la escuadrilla de cazatorpederos, compuestos por el "Almirante Lynch" al mando del Capitán de Corbeta Alberto Fuentes, el "Almirante Condell" al mando del Capitán de Corbeta Carlos Moraga Suzarte, y el transporte "Imperial" al mando del Capitán de Corbeta Emilio Garín. Se navegó pegado a la costa y el "Imperial" a 6 millas mar afuera. Recalaron a Huasco a las 14.00 hrs. del día 22, donde recibieron la información de que los buques llegados a Caldera eran el "Blanco", "Huáscar" , "Cochrane", una corbeta y cuatro transportes. Además se informó que el crucero "Esmeralda" no había sido visto y que las tropas congresistas se encontraban a 8 millas de Copiapó. A las 17.00 hrs. zarpó el "Almirante Condell" y poco después el "Almirante Lynch". La navegación se hizo pegado a la costa, usando carbón de Cardiff para no echar humo por las chimeneas y manteniendo a la tripulación bajo cubierta. Como a las 03.30 hrs. del 23 de abril, los buques se encontraban a la cuadra de Punta de Cabeza de Vaca y entraron a la bahía alrededor de las 04.00 hrs. Desde la boca del puerto avistaron la silueta de un buque que identificaron como el blindado "Blanco", que estaba fondeado y amarrado a una boya, con su proa apuntando al vapor "Bío Bío", que estaba cerca del muelle. Los cazatorpederos se acercaron a toda velocidad pegados a la costa norte de la bahía, siendo recién avistados cuando se encontraban a 1.000 metros del blindado "Blanco" , rompiéndose el fuego sobre ellos. El "Condell" iba adelante seguido del "Almirante Lynch". En el primero, al estar a 150 metros del blindado, el Comandante Moraga disparó el torpedo de proa el que pasó por la proa del "Blanco" y raspó la quilla del vapor "Bío Bío". El cazatorpedero cayó a estribor y con diferencia de segundos, los Tenientes Vargas y Rivera dispararon los dos torpedos de babor, sin éxito. Luego a toda velocidad salió de la bahía, mientras intercambiaba el fuego con el blindado. El "Lynch" que seguía al "Almirante Condell", aumentó su velocidad y a menos de 150 metros el Comandante Fuentes lanzó el torpedo de proa sin dar en el blanco, cayendo a estribor rápidamente y cuando estaba a 40 metros del blindado lanzó un torpedo de babor, el que hizo impacto a popa de la sala de máquinas, en el salón de dínamos, apagándose de inmediato el alumbrado y paralizando toda actividad bajo cubierta. De inmediato salió de la bahía bajo el fuego del blindado el que le ocasionó cuatro heridos. En escasos minutos el blindado se escoró a estribor y comenzó a hundirse, y esta reliquia de la Guerra del Pacífico y de glorioso pasado desapareció en pocos minutos de la superficie, dejando como saldo 11 oficiales y 171 tripulantes y civiles muertos, entre ellos el Secretario de la Junta de Gobierno, don Enrique Valdés Vergara, aparte de la pérdida de armamento, municiones y vituallas para las tropas que se encontraban en tierra. Entretanto, los cazatorpederos salían de la bahía y confirmando el hundimiento del blindado, se dirigieron a reunirse con el transporte "Imperial", que habían dejado oportunamente en un punto de rendez- vous. El miembro de la Junta de Gobierno, don Ramón Barros Luco se salvó asido de la cola de una vaca, que era parte del ganado en pie que se acostumbraba a llevar a bordo, porque no sabía nadar. Este combate marca un hito importante en el desarrollo de los torpedos, pues fue la primera vez en el mundo que un torpedo autopropulsado hundía un buque. Asimismo, la pérdida del blindado de glorioso pasado, fue un gran golpe material y moral para la fuerzas congresistas. Los restos de la fragata blindada "Blanco Encalada" se encontraban a 18 mts. de profundidad en medio de la bahía de Caldera. En 1957 los restos fueron dinamitados para facilitar la construcción de un puerto mecanizado. En el Cementerio Laico de Caldera, el primero de su clase en el Chile, se encuentra un monumento y las tumbas de los marinos que perecieron a bordo del "Blanco". Estos cazatorpederos eran de la clase Sharpshooter, construidos en los Astilleros Laird Brothers, en Birkenhead, Inglaterra. Lanzados al agua el 10 de marzo de 1889 y terminados a fines de 1890. Tenían dos máquinas de triple expansión, dos hélices y calderas Belleville sin economizador. Capacidad de carboneras 100 toneladas de carbón. Arribaron a Chile entre enero y febrero de 1891. Desplazaban 750 tons., tenían 230 pies de eslora, y estaban armados con 5 tubos lanzatorpedos de 14", sobre la linea de agua; 2 ametralladoras Gatling. Extractado de la página "Tradición e Historia" de la Armada de Chile. En las infografías: el cazatorpederos "Condell", y dos dibujo de la época con el ataque al "Blanco".


[Volver]   Fecha :  23/ABR/2016